17 augustus 2017

COROT gaat op jacht naar exoplaneten

De laatste Astroblogs waren allemaal zo’n beetje terugblikken in de De COROT-satelliet geschiedenis van de sterrenkunde. Nu even een vooruitblik naar de nabije toekomst. Op 21 december a.s. wordt namelijk door de Europese ruimtevaartorganisatie ESA de COROT-satelliet gelanceerd. Met die satelliet start de eerste ruimtemissie die volledig is gewijd aan het onderzoek naar exoplaneten. COROT (hetgeen na lang zoeken blijkt te staan voor “Convection Rotation and planetary Transits”) moet tijdens zijn twee jaar durende missie het aantal gevonden exoplaneten drastisch vergroten. En bovendien de eerste rotsachtige planeten waarnemen, misschien wel met slechts een paar keer de massa van onze aarde.
In feite zijn er twee manieren om planeten bij andere sterren te ontdekken. De oudste methode dateert al van 1995, toen Michel Mayor en Didier Queloz bij een ster in Pegasus een lichte schommeling in de lokatie van de ster zagen. Die schommeling was het gevolg van een zware Jupiterachtige planeet die om de ster draaide en die door z’n zwaartekracht de ster een beetje deed wiebelen. Die schommeling kunnen sterrenkundigen weer meten door de spectraallijnen in het sterlicht in de gaten te houden: bewegen ze naar het rode gedeelte dan beweegt de ster iets van ons af en gaat ‘ie naar het blauwe gedeelte dan komt de ster iets naar ons toe.
transit_CNES_L.jpgCOROT maakt gebruik van de andere methode om exoplaneten te vinden: daarbij kijkt men naar het licht van de ster. Deze zal namelijk in helderheid schommelen als de donkere begeleider tussen de Aarde en de ster in komt (zie afbeelding). COROT is ontworpen om het silhouette van exoplaneten op te sporen. Hij zoekt naar kleine dips in het sterrenlicht, veroorzaakt door een passerende planeet. Deze methode, die de transitie-methode wordt genoemd, is trouwens niet enkel voorbehouden aan de heren en dames professionals, want enkele keren hebben ook amateurs op deze wijze al exoplaneten ontdekt. Zie o.a. m’n astroblogs van 21 mei

Laat wat van je horen

*