24 oktober 2017

Vandaag precies vijf jaar geleden dat Pluto geen planeet meer was

Pluto met drie van z'n vier manen. Onlangs is een vierde maantje ontdekt, P4.

Op 24 augustus 2006 bepaalde de Algemene Vergadering van de Internationale Astronomische Unie (IAU) dat vanaf dat moment Pluto geen planeet meer mocht worden genoemd. Het zonnestelsel kende vanaf dat moment nog maar acht ‘echte’ planeten. Pluto werd ‘gedegradeerd’ tot dwergplaneet, een nieuwe klasse van objecten. De reden dat Pluto planeet af was – hetgeen in het ‘Amerikaanse’ kamp tot nogal wat aversie leidde1 – was dat ‘ie niet voldeed aan de nieuwe definitie van wat een planeet is. Sinds de ontdekking van talloze grote objecten in de buitenste zone van het zonnestelsel, de zogenaamde Kuipergordel, vroegen sterrenkundigen zich af of die objecten eigenlijk ook geen planeten moesten worden genoemd. Als Pluto een planeet was, dan moest een object als Eris, dat anderhalf keer zo groot is als Pluto, toch ook een planeet worden genoemd? En wat is eigenlijk een planeet, zo vroeg men zich vervolgens af? Een speciale commissie van de IAU vol met deskundige planetologen boog zich over die vraag en kwam op het congres van de IAU – toen bijeen in Praag – met de volgende definitie:

Een planeet:

  1. bevindt zich in een baan rond een
    Noten
    1. Hetgeen te maken heeft met het simpele feit dat buiten de zes reeds in de oudheid bekende planeten, de twee planeten Uranus en Neptunus door Europeanen waren ontdekt. Pluto werd in 1930 ontdekt door de Amerikaan Clyde Tombaugh. []

Laat wat van je horen

*