20 augustus 2017

Het is mogelijk om aardse exoplaneten in kaart te brengen

exoplanet-slider-top

Foto van de aarde, gemaakt door Deep Impact. Zo zou een exoplaneet eruit kunnen zien van grote afstand

Astronomen zouden binnen tien jaar gebruik kunnen maken van gereflecteerd sterlicht om grove kaarten te maken van het oppervlak van verre planeten. Hierbij zal men de balans kunnen bepalen tussen land, oceanen en wolken. Aangezien momenteel geen telescopen bestaan die rotsachtige exoplaneten direct kunnen fotograferen, heeft men de benodigde software getest op foto’s van de aarde die gemaakt zijn door de Deep Impact-ruimtesonde, die momenteel op grote afstand van de aarde staat.

De nieuwe techniek wordt “rotational unmxing” genoemd en analyseert de verschillen in de kleur van een planeet gedurende diens rotatie. Aan de hand hiervan kan de mix van planetaire eigenschappen berekend worden (zoals land en oceaan) die verantwoordelijk zijn voor de specifieke kleur. De techniek werkt ongeveer als volgt: stel je een donkere kamer voor, waarin zich een ingeschakelde televisie bevindt. Vervolgens kijk je naar de reflectie van de tv op de tegenovergestelde muur en probeer je te achterhalen wat er op tv is.

Toen de techniek werd toegepast op foto’s van de aarde (die op grote afstand zijn genomen), was men in staat om drie verschillende oppervlaktekenmerken te onderscheiden. De spectra van deze kenmerken leken verdacht veel op land, oceanen en wolken. Helaas werkt de techniek alleen als een planeet verschillende oppervlaktekenmerken heeft. Bij een planeet die geheel uit oceanen bestaat, of geheel uit land, werkt de techniek niet goed. Ook is het (nog) niet mogelijk om het verschil te zien tussen wolken en ijs. Het is vanuit leefbaarheidsoogpunt wel van belang om te kunnen bepalen of een planeet veel wolken heeft of midden in een wereldomvattende ijstijd zit.

Helaas is het met de huidig stand der techniek niet mogelijk om de techniek werkelijk toe te passen bij exoplaneten. Hiervoor is eerst een volgende generatie telescopen noodzakelijk. Waarschijnlijk zal 2020 een realistische datum zijn om de techniek werkelijk toe te passen.

Bron: University of Hertfordshire

Laat wat van je horen

*