23 oktober 2017

Grootste ster in de Melkweg kan ieder moment ontploffen

Westerlund 1

Westerlund 1 behoort tot de grootste jonge sterrenclusters in de gehele Lokale Groep van Sterrenstelsels. In de toekomst zal het zich vermoedelijk gaan evolueren tot een bolvormige sterrenhoop.

De nieuwste foto van de Very Large Telescope laat de supersterrencluster Westerlund 1 zien – mogelijk de grootste jonge sterrencluster in de gehele Melkweg. Westerlund 1 staat op een afstand van 16.000 lichtjaar vanaf de aarde, in de richting van het sterrenbeeld Altaar.

Westerlund 1 bevat honderdduizenden sterren, waaronder een stuk of honderd van de zwaarste categorie. De leeftijd van de cluster wordt geschat op een paar miljoen jaar en de cluster produceert nog altijd nieuwe sterren. Toch is Westerlund 1 niet erg bekend – dat komt doordat de cluster zich achter uitgestrekte stofwolken bevindt, waardoor onze kijk ernstig wordt belemmerd. Het meeste licht van de cluster kan ons simpelweg niet bereiken.

Uit de waarnemingen van de VLT blijkt de grootste ster in de cluster, de rode superreus W26, omringd te worden door wolken van gloeiend waterstofgas, op de foto zichtbaar als groen. Dit soort gloeiende wolken zijn zeldzaam bij massieve sterren en nog zeldzamer bij een rode superreus. Dit soort sterren zijn namelijk te koel om het gas tot gloeien te brengen. Mogelijk zijn hete blauwe sterren in de omgeving verantwoordelijk voor het tot gloeien brengen van de gaswolk bij W26.

Het gas uit de wolk zelf is echter uitgestoten door W26. De gasnevel rond W26 vertoont sterke overeenkomsten met de nevel rond SN1987A, het restant van een ster die in 1987 als supernova is ontploft.

Laat wat van je horen

*