23 oktober 2017

Grote exomanen zijn uitstekende plekken om te zoeken naar buitenaards leven

exomoon

Bestaat er buitenaards leven? Het antwoord op die eeuwenoude vraag zou wellicht kunnen liggen op een onzichtbare maan. Een team van astronomen heeft hier onderzoek naar verricht en zijn tot de conclusie gekomen dat een grote maan van een Jupiter-achtige gasreus de meest geschikte kandidaat zal zijn. “We hebben al die tijd gezocht naar leven op planeten, terwijl het antwoord eigenlijk op een maan zou kunnen liggen”, aldus het hoofd van het onderzoeksteam.

We kennen inmiddels zo’n 2000 planeten die om andere sterren draaien en veel daarvan zijn Jupiter-achtige gasreuzen. Sommige hiervan bevinden zich op een dusdanige afstand van de moederster, dat het bestaan van vloeibaar water aan het oppervlak van een hemellichaam mogelijk wordt. Nu zal dat op de planeet zelf niet meevallen – gasreuzen zijn, zoals de naam al zegt, gigantische ballen van gas zonder vast oppervlak.

Maar op grote manen die rondom zo’n planeet cirkelen, is het een ander verhaal. Berekeningen hebben uitgewezen dat aarde-achtige werelden vooral aangetroffen kunnen worden bij manen die twee keer zo groot als Mars zijn. Allemaal leuk en aardig, maar in ons zonnestelsel komen dat soort grote manen niet voor – de grootste is kleiner dan Mars.

Gelukkig zijn veel gasreuzen bij andere sterren een stuk zwaarder dan Jupiter en hoe zwaarder een planeet, hoe zwaarder de maximale massa van een maan die rondom zo’n planeet kan ontstaan. Uit berekeningen is gebleken dat manen die qua massa tussen Mars en de aarde zitten best waarschijnlijk zijn bij super-Jupiters. Overigens kennen we helemaal nog geen exomanen, maar de technieken om die te ontdekken worden in ramp tempo gevoelig genoeg hiervoor.

Noot van Astroblogs: bij dit onderzoek is alleen gekeken naar leven op werelden zoals de aarde, die zich bevinden in de zogenaamde leefbare zone van een ster. We weten echter dat manen van gasreuzen ook ver buiten de leefbare zone alsnog “leefbaar” kunnen zijn, in de vorm van oceanen onder het oppervlak. In tegenstelling tot aarde-achtige supermanen, hebben we dit soort manen w

Laat wat van je horen

*