17 december 2017

‘Verjongde’ planeet ontdekt?

rejuvenated planet

Astronomen hebben wellicht voor het eerst een zogenaamde “verjongde planeet” ontdekt. Dat is een oude planeet die plotseling z’n jeugdige infrarood-gloed opnieuw verkregen heeft. Als planeten jong zijn, gloeien ze in infrarood licht als gevolg van de restwarmte van hun ontstaan. Naarmate de planeten ouder worden, verdwijnt deze gloed vanzelf en worden ze onzichtbaar vanaf grote afstand.

Onder bepaalde omstandigheden, zou zo’n planeet echter een flinke verjongingskuur kunnen ondergaan. Als zonachtige sterren namelijk doodgaan, verliezen ze een groot deel van hun massa. Alles wat overblijft is een verschrompeld sterrenskelet – een zogenaamde witte dwerg. De rest wordt langzaam het heelal in geblazen, waarbij het gaat gloeien als gevolg van de krachtige straling van de centrale witte dwerg.

Okee, maar stel nou dat Jupiter-achtige gasplaneten hun rondjes draaien rond die ster. Dan zou een deel van het weggeblazen materiaal op zo’n gasreus kunnen vallen, die daardoor in massa toeneemt en weer wordt opgewarmd. Klinkt allemaal leuk en aardig, maar dit soort planeten zijn altijd puur hypothetisch geweest: tot nu toe.

Men heeft namelijk een oude, heldere planeet gevonden in een omloopbaan rond de witte dwergster PG 0010+280. Helemaal zeker is het nog niet: het zou eventueel om een afwijkende bruine dwerg (mislukte ster) kunnen gaan, dus de ontdekkers houden nog een slag om de arm. Toch lijkt het erop dat we (weer) een nieuwe categorie

Laat wat van je horen

*