21 oktober 2017

Bizarre exoplaneet heeft wellicht wolken van zout

GJ1214b

Wetenschappers hebben bijna 2000 planeten ontdekt die rondom andere sterren draaien dan onze zon. Hoewel de meeste hiervan groot en onbewoonbaar zijn, hebben verbeterde technieken en ruimtesondes ervoor gezorgd dat we steeds kleinere werelden vinden. Het moment komt steeds dichterbij waarop de wetenschap de ontdekking van een tweeling van de aarde bekend zal maken.

Helaas moet je daarbij niet alleen kijken naar de grootte van een planeet, maar ook naar de samenstelling van de dampkring. Hoewel de aarde en Venus een vrijwel identieke omvang hebben, is het oppervlak van de laatste heet genoeg om lood te laten smelten. Astronomen moeten dus proberen om informatie te verzamelen over de dampkring van een planeet, vaak door te kijken hoe de planeet het licht van z’n moederster verstrooit of juist absorbeert. Die informatie is echter niet altijd bruikbaar, zoals in het geval van de exoplaneet GJ1214b.

Het spectrum van die planeet heeft namelijk uitgewezen dat in de buitenste atmosfeer van GJ1214b een stofje voorkomt dat alle licht blokkeert, waardoor we geen idee hebben over de samenstelling van diens dampkring. Nu hebben astronomen gebruik gemaakt van computermodellen om te achterhalen wat dat stofje zou kunnen zijn.

Het blijkt dat bij de heersende temperatuur op GJ1214b (hoger dan het kookpunt van water) en bij de geschatte luchtdruk wolken van zouten kunnen ontstaan, die vervolgens naar “boven” kunnen migreren en een blokkerende laag vormen. Het is echter ook mogelijk dat het waargenomen effect veroorzaakt wordt door fotochemische mist, vergelijkbaar met de dampkring van Titan en de smog boven grote steden op aarde.

Welke van die twee mogelijke verklaringen nou van toepassing is

Laat wat van je horen

*