8 december 2016

Pluto blijkt een unieke interactie met de zonnewind te hebben

pluto interaction with solar wind

Nieuw onderzoek heeft uitgewezen dat Pluto zich minder gedraagt als een komeet en meer als een echte planeet, althans qua interactie met de zonnewind. De betrokken wetenschappers hebben gebruik gemaakt van gegevens die zijn verzameld door New Horizons tijdens z’n passage langs Pluto in juli 2015 om te bekijken hoe materiaal zich van Pluto losmaakt en hoe dit materiaal vervolgens reageert met de zonnewind, de constante stroom van geladen deeltjes die vanaf de zon het zonnestelsel in “waait”. Voorheen hadden astronomen voorspeld dat Pluto zich in dit opzicht meer als een komeet zou gedragen, met een flink gebied waarin de zonnewind langzaam afneemt, in plaats van het plotselinge afremmen bij planeten zoals Mars en Venus. In plaats daarvan blijkt Pluto een hybride te zijn – het gedraagt zich niet als een komeet en ook niet als een planeet, maar als iets er tussenin – een compleet nieuw beest dus.

pluto solar wind tail

Vanwege de geringe omvang van de dwergplaneet, dachten wetenschappers dat de zwaartekracht van Pluto onvoldoende zou zijn om zware ionen in z’n dampkring vast te houden (bij planeten zoals de aarde zorgen die ionen ervoor dat de zonnewind plotseling wordt afgeremd). Uit de gegevens van New Horizons is echter duidelijk gebleken dat de zwaartekracht van Pluto meer dan voldoende is om een “ionenschild” op te werpen, waardoor de zonnewind wordt afgeremd (maar niet zo plotseling als bij de grote planeten). Verder is gebleken dat Pluto een lange ionenstaart heeft, die zich uitstrekt vanaf de “windstille” zijde van Pluto tot een afstand van 100 Plutostralen (120.000 km).

Bron: American Geophysical Union

Geef een reactie