10 december 2016

Waren de silica afzettingen die Marsrover Spirit zag in de Gustav krater een biosignatuur van vroeger leven?

Een vergelijking van de silica afzettingen op Mars (links) en in Chili (rechts).

Een vergelijking van de silica afzettingen op Mars (links) en in Chili (rechts).

Een geluk bij een ongeluk zou je ’t kunnen noemen. In maart 2006 ging het rechtervoorwiel van Mars Exploration Rover (MER) Spirit kapot en er was geen beweging meer in te krijgen. De Marsrover kon nog wel rijden, maar dat kapotte wiel sleepte ‘ie voortaan met zich mee, al achteruitrijdend – dat was beter om te sturen. Door dat slepen werd de bovenste laag van de Marsbodem afgeschraapt en in het gebied genaamd Home Plate, dat deel uitmaakt van de Columbia heuvels in de Gustav krater, waar de Spirit zich toen bevond, kwam er op een dag in 2007 een hele laag tevoorschijn, die vol bleek te zitten met silica (amorf SiO2nH2O), bij ons op aarde het hoofdbestanddeel voor glas. Twee hypothesen deden toen de ronde hoe dat silica daar was gekomen: het was ontstaan doordat heet water de silica oploste en meevoerde, of er was ooit zuur stoom uit spleten omhoog gekomen, dat de mineralen oploste en silica achter liet. Beide hypothesen wijzen hoe dan ook op de leefbaarheid op Mars in vroeger tijden. Warm water zorgt voor een omgeving waarin microben gedijen en de neerslag van silica conserveert ze.

Het spoor dat Marsrover Spirit met z'n kapotte wiel in de Marsgrond trok en dat vol met silica bleek te zitten.

Het spoor dat Marsrover Spirit met z’n kapotte wiel in de Marsgrond trok en dat vol met silica bleek te zitten.

Recent onderzoek van twee geologen van de Arizona State University, Steve Ruff en Jack Farmer, wijst erop dat de tweede hypothese wel eens de juiste zou kunnen zijn, dat het silica er door hete warmwaterbronnen is gekomen. Bij de heetwaterbron genaamd El Tatio, gelegen aan de rand van de kurkdroge Atacama woestijn in Chili op ruim vier kilometer hoogte, zagen de twee silica afzettingen die erg sterk lijken op de afzettingen die Spirit op Mars in 2007 zag. En belangrijker: de afzettingen in Chili zijn van biologische oorsprong, ze bevatten zogeheten biosignaturen! El Tatio is een extreme plek qua omstandigheden – overdag heet en droog, vlakbij de heetwaterbron, met een grote hoeveelheid ultraviolette straling van de zon in de ijle lucht, ’s nachts kan het er vriezen. Een perfecte nabootsing van de omstandigheden op Mars. Ruff en Farmer denken dan ook dat hetgeen Spirit op Mars zag wel eens een biosignatuur zou kunnen zijn, een versteend fossiel van vroeger microbacterieel leven. Hier hun vakartikel erover, dat deze week in Nature verscheen. Bron: ASU + Wiki.

Reacties

  1. Wat zou het een fantastisch nieuws zijn als de 2e hypothese zou worden bevestigd. Het zou ruimte scheppen voor een totaal nieuw mensbeeld en onze positie in het universum. Een extra reden om hoge prioriteit aan verder onderzoek op Mars te doen. Hup, opschieten met die bemande expedities.

  2. Trump is hét vleesgeworden gedrocht dat neo kapitalisme heet. Wetenschappelijk onderzoek zal alleen ten dienste mogen staan van het vergaren van nog meer geld en macht. Planetoïden exploiteren zal vanzelfsprekend meer aanspreken, dan het verrichten van onderzoek naar “dood” leven. Op Europa is wellicht de kans op vergelijkbaar leven groter dan op Mars. Te meer omdat het water onder de dikke ijslaag meer lijkt op wat we hier op Aarde hebben. Dat spreekt me dus ook wel aan. Maar Mars als eerste uitdaging zit in m’n vezels……

    • Waarom zou er niet nog steeds leven zijn op Mars?
      Dat er geen leven meer is is ook maar een aanname…
      Als je dan weer hoort dat er een plakkaat ijs ontdekt is dat meer water bevat dan het grootste meer op aarde die bovendien ook nog eens zeer bereikbaar is.
      Bovendien wat hebben ze tot nu onderzocht onder de bovenste laag? 5 cm?
      Mars zou wel eens een grote verrassing kunnen zijn.
      Lijkt bovendien veel meer op de aarde dan Europa.

    • En gelukkig hebben we daarom mannen als Elon Musk. Als hij in Amerika zou worden tegengewerkt, zou hij net zo makkelijk in Europa zijn plannen kunnen voortzetten. Zulke lange termijn plannen kunnen beter door gepassioneerde onafhankelijke CEO’s worden nagejaagd dan door de wispelturige politiek.

  3. Ik sluit leven op Mars ook nog zeker niet uit. We hebben immers eigenlijk nog niet echt veel onderzoek op dat gebied gedaan. Ik ben het helemaal met je eens. Het zou fantastisch zijn als we waar dan ook buitenaards leven vinden en Mars lijkt me op dit moment het meest realistisch om te (onder)zoeken.

Geef een reactie