18 december 2017

Vandaag is ’t zo ver: Cassini’s eerste duikvlucht tussen Saturnus en z’n ringen door

Vandaag is de eerste dag van de Grand Finale dat het ruimtevaartuig Cassini een duikvlucht maakt tussen de planeet Saturnus en de binnenkant van z’n ringen, een gat van 2400 km breed. Het is niet alleen een bijzondere dag, maar ook een spannende dag, want het is niet bekend of dat gebied geheel vrij is van gruis en of Cassini het allemaal zonder kleerscheuren kan doorstaan. Het is om die reden dat de de grote schotelantenne hanteren als schild tegen mogelijk gruis. Tussen vandaag en 15 september – de dag dat Cassini de atmosfeer van Saturnus in zal duiken en er een eind komt aan de bijna twintig jaar durende missie – zal Cassini 22 keer zo’n duikvlucht maken, ongeveer eentje per week.

Cassini vloog vanochtend om 11.00 uur Nederlandse tij tussen Saturnus en z’n ringen door en stuurde vervolgens de foto’s door. NASA hoopt ze in de loop van de Amerikaanse nacht te krijgen en ze dan te publiceren. Dat betekent voor Europa dat we ze morgenochtend kunnen bewonderen. Ter ere van de eerste duikvlucht kwam Google vandaag met een ‘doodle’, die gewijd is aan deze gebeurtenis.

Door de duikvluchten hopen de wetenschappers meer te weten te komen over Saturnus zelf als over de ringen. Van Saturnus hopen ze te kunnen ontdekken wat nou de rotatiesnelheid van het inwendige van Saturnus is, dat vermoedelijk vast is, in tegenstelling tot de gasvormige buitenlagen. Eerder heeft men die snelheid kunnen meten – naar schatting 10 uur en 33 minuten – maar die waarde zal vast en zeker moeten worden bijgesteld. Van de ringen van Saturnus hoopt men zowel de massa ervan als de ouderdom te kunnen vaststellen.

Bron: NOS.

Laat wat van je horen

*