26 juli 2017

Naar alle waarschijnlijkheid geen leven op de planeten van TRAPPIST-1

Onderzoekers hebben vastgesteld dat de kans op leven bij de planeten die rondom TRAPPIST-1 draaien veel kleiner is dan gedacht. De moederster van deze planeten is een zwakke rode dwergster, veel kleiner en koeler dan de zon. Deze mini-ster draait bijzonder snel rondom zijn as en zendt voortdurend krachtige uitbarstingen van UV-straling uit.

Nu hebben onderzoekers gekeken naar de invloed van deze UV-straling op de zeven planeten die rondom TRAPPIST-1 draaien. Deze planeten staan allemaal op een veel kortere afstand tot de moederster dan de planeten in het zonnestelsel. Desondanks staan drie ervan midden in de leefbare zone, de afstand tot de moederster waarop vloeibaar water aan het oppervlak zou kunnen bestaan. Dat lijkt misschien vreemd, maar aangezien TRAPPIST-1 zo lichtzwak is, staat de leefbare zone ook op een belachelijk korte afstand.

Maar goed, temperatuur is bepaald niet de enige vereiste voor het ontstaan van het leven. Een stabiele dampkring is ook wel handig! Dat blijkt helaas tegen te vallen: de UV-straling is krachtig genoeg om de atmosfeer van de planeten deels te strippen, zo blijkt uit onderzoek. Dat is niet het enige slechte nieuws dat uit het onderzoek naar voren is gekomen. Het blijkt dat de invloed van de sterrewind van TRAPPIST-1 op de omringende planeten veel groter is dan de invloed van de zonnewind op de planeten in het zonnestelsel – 1000 tot 100.000 keer groter, op precies te zijn (!). Uit modellen is gebleken dat ook hierdoor een dampkring het zwaar te verduren zal krijgen en wellicht helemaal gestript zal worden.

Het begint er steeds meer op te lijken dat planeten rondom rode dwergen in het algemeen en rondom TRAPPIST-1 in het bijzonder levenloos zullen zijn. Het wordt daarom tijd dat we onze focus verleggen op planeten bij zonachtige sterren. Het is niet anders!

Bron: Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics

Laat wat van je horen

*