19 oktober 2017

Cassini is klaar voor z’n laatste vijf omwentelingen om Saturnus

Imprressie van Cassini die tussen Saturnus en z’n ringen vliegt. Credit: NASA/JPL-Caltech

Komende maandag zal het Amerikaanse ruimtevaartuig Cassini van de NASA beginnen aan de eerste van z’n vijf laatste omwentelingen om Saturnus. Daarbij zal ‘ie bij de dichtste nadering precies tussen de binnenzijde van de ringen en de bovenzijde van de atmosfeer van Saturnus door vliegen. Op maandag zal dat gebeuren om 06.22 uur Nederlandse tijd, wanneer Cassini tussen de 1.630 en 1.710 kilometer boven de bovenste wolken van Saturnus langs vliegt – 5.990 km ónder de binnenste D-ring. Dat is zo dichtbij Saturnus dat Cassini druk zal ervaren van Saturnus’ atmosfeer en dat daarom de stuwraketjes gebruikt moeten worden om Cassini stabiel te houden. Nieuw is dat niet voor het ruimtevaartuig, want Cassini is eerder ook al door de atmosfeer van Titan gevlogen, Saturnus’ grootste maan, en toen is de passage ook goed verlopen. Mocht de atmosferische druk maandag meevallen, dan overweegt men de laatste twee van de vijf omwentelingen te wijzigen en de laagste afstand tot Saturnus met 200 km te verlagen. Tijdens de scheervlucht maandag willen ze met Cassini’s Ion and Neutral Mass Spectrometer (INMS) metingen verrichten aan de atmosfeer van Saturnus. Met Cassini’s RADAR instrument willen ze details in de atmosfeer waarnemen die 25 km in doorsnede zijn, honderd keer kleiner dan wat we tot nu toe hebben gezien.

Een eerder door Cassini gemaakte opname van de atmosfeer van Saturnus en op de achtergrond diens ringen. Credit: NASA/JPL-Caltech

De laatste van de vijf omwentelingen is op 11 september. Daarna zal Cassini zich, onder meer met hulp van de zwaartekracht van Titan, gereedmaken voor het spektakelstuk van de Grand Final, namelijk de duik in de atmosfeer op 15 september, hetgeen het einde van de lange en zeer succesvolle missie van Cassini zal zijn. Bron: NASA.

Laat wat van je horen

*