SpaceX komt met nieuwe commerciële raket: Falcon Heavy

Credit: SpaceX

Eerst hadden we de Falcon 1, toen kwam de Falcon 9 – yep, ze sloegen voor ‘t gemak een paar nummers over – toen kwam de Dragon capsule en nu komt de commerciële ruimtevaartorganisatie SpaceX van Elon Musk met z’n allernieuwste stokpaardje: de superkrachtige Falcon Heavy. Eigenlijk is het een versterkte Falcon 9, welke op 4 juni vorig jaar voor het eerst werd gelanceerd en die op 8 december j.l. de capsule Dragon een poosje de ruimte in bracht. De Falcon 9 wordt voorzien van twee ‘booster-raketten’ aan de zijkant en die produceren bij elkaar een voortstuwing van maar liefst 3,8 miljoen pond. Eh… hoeveel PK is dat? Musk denkt dat het met de Falcon Heavy mogelijk moet zijn om astronauten verder dan de omgeving rondom de aarde te brengen. Door gebruik te maken van meerdere raketten – bijvoorbeeld één met de astronauten en één met de nuttige lading – zou het volgens hem mogelijk moeten zijn om ze naar de maan of zelfs naar Mars te brengen. Wowie, hoezo ambitieus? Musk denkt dat de eerste testvluchten van de Falcon Heavy in 2013 kunnen plaatsvinden. Hier alvast een voorproefje op video:

Bron: Space.com.

Red en Rover brengen eerbetoon aan Space Shuttles

Credit: Brian Basset / NASA

Nog twee vluchten te gaan en dan gaat de vloot van de Amerikaanse Space Shuttles in de mottenballen, zoals ik het vanavond in NRC-Handelsblad plastisch uitgedrukt zag. Binnenkort hebben we missie STS-134 met de Endeavour en daarna – mits het Congres akkoord gaat – besluiten we het tijdperk van de shuttles met missie STS-135, uitgevoerd door de Atlantis. Als eerbetoon aan het dertigjarige tijdperk waarin de ruimteveren gebruikt werden heeft de NASA aan striptekenaar Brian Basset gevraagd een tekening te maken en dat is bovenstaande afbeelding geworden. Je ziet een landende shuttle en onderaan Basset’s striphelden Red & Rover. Linksonder zie je de officiële ‘patch’ van het dertigjarige shuttletijdperk. Ik had zelf nog nooit van dat tweetal R&R gehoord, maar ze schijnen dagelijks wereldwijd in 160 kranten te staan, dus wie weet kennen jullie ze wel. Bron: NASA.

Superzwaar zwart gat dat ster verorbert veroorzaakt gammaflits

GRB 110328A, een bijzondere gammaflitser in Draak. Credit: NASA/CXC/Warwick/A.Levan et al.

Hiernaast zie je een sterrenstelsel dat zich 3,8 miljard lichtjaar van de aarde bevindt, gelegen in het noordelijke sterrenbeeld Draak. Het rode kruisje wijst op de positie van een gammaflitser, een kortstondige stoot van hoge energie die op 4 juli j.l. door de röntgen-ruimtetelescoop Chandra is waargenomen. Het blauwe licht op de afbeelding is de röntgenstraling van de gammaflits. De catalogusnaam van de flitser is GRB 110328A, wijzend op de datum van ontdekking op 28 maart 2011. Het was de gammasatelliet Swift die ‘m ontdekt.  Het sterrenstelsel waarin de gammaflits optrad is ook waargenomen door de Hubble  ruimtetelescoop en de Gemini-Noord telescoop op Hawaï. De bron van de gammaflits blijkt exact in het midden van het sterrenstelsel te liggen en dat duidt erop dat er iets bijzonders aan de hand is: sterrenkundigen hebben het vermoeden dat de gammaflits ontstaan is toen het centrale superzware zwart gat een complete ster in één keer moet hebben verzwolgen. Normaal treedt zo’n gammaflits op als twee neutronensterren of zwarte gaten versmelten, maar daar is bij GRB 110328A vermoedelijk geen sprake van. Men denkt dat de ongelukkige ster te dichtbij het zwarte gat is gekomen en dat ‘ie door de enorme getijdekrachten uiteen werd gerukt en dat de massa van de ster in de superhete accretieschijf rondom het zwarte gat terechtkwam. Bron: Chandra.