Heeft Titan net als Europa een oceaan onder z’n oppervlakte?

Heeft Titan een oceaan onder z’n oppervlakte? Credit: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Een groep Belgische sterrenkundigen onder leiding van Rose-Marie Baland (Koninklijk Observatorium in Brussel) denkt dat het mogelijk is dat onder het ijzige oppervlakte van Titan – de grootste maan van de planeet Saturnus – een vloeibare oceaan van water voorkomt. De groep baseert zich daarbij op metingen die de afgelopen zeven jaren zijn gedaan door de verkenner Cassini, die voortdurend bezig is tussen de manen van Saturnus door te vliegen en waarnemingen te doen. Die waarnemingen hebben opgeleverd dat Titan altijd met dezelfde kant naar Saturnus kijkt, net zoals onze maan altijd met dezelfde kant naar de aarde kijkt. Waar de Belgische groep vooral naar keek was het zogenaamde traagheidsmoment van Titan, de neiging van een object om z’n rotatie af te remmen. Het waargenomen traagheidsmoment van Titan kan volgens de Belgen het beste verklaard worden als de maan een vaste buitenkant heeft en een vloeibare binnenste. Titan zou wat dat betreft lijken op de maan Europa van Jupiter, waarvan ook sterke vermoedens bestaan dat deze een vloeibare oceaan onder z’n ijskorst heeft. Baland’s groep denkt dat de oceaan van Titan voornamelijk uit water bestaat. Dat roept meteen een vraag op: hoe kan het dat de atmosfeer van Titan vol zit met methaan, een verbinding die gemakkelijk en snel wordt afgebroken door het zonlicht? Er moet iets zijn dat het methaan continue bijvult, maar hoe kan dat gebeuren door een ondergrondse oceaan van water? Mmmmm, misschien toch maar denken aan een oceaan vol methaan? Bron: Technology Review.

Zwarte vegetatie op exoplaneten met twee sterren?

Donkere vegetatie op aarde. Credit: O’Malley James / University of St Andrews.

Op een vandaag gehouden presentatie op de National Astronomy Meeting (NAM 2011) in Llandudno in Wales heeft de sterrenkundige Jack O’Malley-James de resultaten bekendgemaakt van zijn onderzoek naar de kleur van vegetatie die op andere planeten in onze Melkweg kan voorkomen. Dat onderzoek heeft opgeleverd dat de kleur van de vegetatie sterk bepaald wordt door de straling die de moederster uitzendt. In het geval van de aarde wordt door de meeste vegetatie de rode en blauwe golflengten van het zonlicht geabsorbeerd, hetgeen de fotosynthese op gang brengt. Het groene licht wordt niet opgenomen, maar weerkaatst en dat is de reden dat wij de vegetatie als groen gekleurd ervaren. Bij andere stersystemen kunnen volgens O’Malley-James, werkzaam op de Universiteit van St. Andrews, echter heel andere soorten vegetatie voorkomen. Als sprake is van twee sterren, waarvan eentje een rode dwergster is, zouden de planten en bomen alle golflengten willen absorberen, om aan de noodzakelijke hoeveelheid energie te komen. Voor aliens op zo’n planeet zou de vegetatie er donker of zelfs zwart uitzien, tenminste indien ze over net zulke ogen zouden beschikken als wij. Op de afbeelding zie je voorbeelden van aardse donkergekleurde vegetatie. Yep, het is niet allemaal groen wat er onder de zon blinkt. Eén zo’n stelsel met twee sterren kennen we allemaal, namelijk Tatooine, de plek waar Luke Skywalker vandaan kwam. OK, 100% fictie, maar je hebt er wel gelijk een beeld bij. Bron: Cosmic Log.