21 april 2024

Zeven exoplaneten zouden leven kunnen herbergen

Artistieke weergave van een tweeling-aarde. Credit: NASA

Twintig jaar geleden waren de planeten in ons zonnestelsel de enige planeten die we kenden. Hier kwam in 1995 grote verandering in: toen werd voor het eerst een planeet ontdekt die rond een andere ster draait. Daarna is het hard gegaan: inmiddels kennen we zo’n 850 bevestigde exoplaneten, plus een slordige 2500 kandidaat-exoplaneten. Maar hoeveel hiervan zouden leven kunnen herbergen? Uit een uitgebreide analyse blijkt dat zeven van de ons bekende exoplaneten levensvatbaar zouden kunnen zijn.De analyse is uitgevoerd door The Habitable Exoplanets Catalog (“de catalogus van bewoonbare exoplaneten”), een project dat exoplaneten classificeert op leefbaarheid. Het project is vorig jaar van start gegaan en destijds was het de verwachting dat na één jaar ongeveer twee potentieel leefbare exoplaneten ontdekt zouden zijn. De werkelijkheid heeft de verwachting ruimschoots overtroffen: momenteel zijn maar liefst zeven exoplaneten bekend die potentieel leefbaar zouden kunnen zijn.Aangezien wetenschappers de technieken die gebruikt worden om exoplaneten te ontdekken steeds verbeterd hebben, is het tempo waarmee nieuwe exoplaneten gevonden worden significant toegenomen. Het High Accuracy Radial Velocity Planet Searcher (HARPS)-instrument in Chili en de Kepler-ruimtetelescoop zijn slechts twee van de vele state-of-the-art instrumenten die momenteel worden ingezet om te speuren naar exoplaneten.Er zijn ongeveer 80 bekende exoplaneten die ongeveer even groot zijn als de aarde, maar slechts een paar hiervan bevinden zich op de juiste afstand van hun moederster om het bestaan van vloeibaar water aan het oppervlak mogelijk te maken. The Habitable Exoplanets Catalog (HEC) bepaalt de leefbaarheid van een planeet aan de hand van meerdere criteria, die zijn vastgelegd in de Earth Similarity Index (ESI), de Habitable Zones Distance (HZD), de Global Primary Habitability (GPH), verschillende classificatie-systemen en vergelijkingen met de huidige en vroegere aarde.

Credit: PHR@UPR Arecibo/ESA/Hubble/NASA

De meeste classificatieschema’s voor exoplaneten gebruiken het woord “terraans” in plaats van “aards” om planeten aan te duiden die ongeveer zo groot zijn als de aarde. Dat wordt gedaan omdat veel van deze werelden overeenkomsten vertonen met de aarde, maar niet persé overdreven “aarde-achtig” hoeven te zijn.Zeven potentieel leefbare exoplaneten worden nu erkend door de HEC, inclusief de controversiële planeet Gliese 581g (bestaat-ie nu wel of niet?). Daarnaast heet Kepler nog eens 27 kandidaten gevonden, die nog op bevestiging wachten. Overigens is de HEC voorzichtig: hoewel al deze planeten het verdienen om verder bestudeerd te worden, kan niet gegarandeerd worden dat ze leefbaar zijn of dat ze uberhaupt wel echt bestaan.De HEC werd gelanceerd op 5 december 2011, dezelfde dag dat het NASA Kepler-team de ontdekking van Kepler 22b bekend maakte. De HEC begon met slechts twee planeten (Gliese 581d en HD 85512b). Later werden daar (in chronologische volgorde) de volgende aan toegevoegd: Kepler 22b, Gliese 667Cc, Gliese 581g, Gliese 163c en HD 40307g (klik op de links voor meer informatie over deze planeten)Al deze planeten zijn superterranen: een slag groter dan de aarde, maar nog steeds mogelijk leefbaar. Een ware aarde-analoog is nog altijd niet gevonden. Het is echter een kwestie van tijd voordat hier verandering in komt: met het tempo waarop Kepler nieuwe planeten ontdekt, zou de eerste aarde-analoog statistisch gezien binnen een jaar of twee gevonden moeten worden.

De schemering op een vreemde wereld: hoe zou een zonsondergang eruit kunnen zien op vijf van de zeven potentieel leefbare exoplaneten? Het plaatje houdt rekening met de omvang, kleur en helderheid van de “zon”. De moederster van Kepler 22b lijkt erg op de zon, omdat het een zonachtige ster is. De zonsondergang op Gliese 667Cc en Gliese 581d lijkt veel roder omdat deze planeten om een rode dwergster draaien. De lucht is op Gliese 581d veel donkerder vanweg de grotere afstand tot de moederster De zon van HD 85512b is de helderste van allemaal, hoewel de zon van Gliese 667Cc het grootst aan de hemel lijkt. Credit: PHR@UPR Arecibo/ESA/Hubble/NASA

Bron: DailyMail

Share

Speak Your Mind

*