Site pictogram Astroblogs

Is de allereerste exomaan ontdekt?

Impressie van een exoplaneet en z’n exomaan. Credit: NASA.

Er zijn inmiddels al meer dan duizend exoplaneten bekend, planeten die zich bij sterren buiten het zonnestelsel bevinden. Als je naar de acht planeten in het zonnestelsel kijkt heeft meer dan de helft daarvan manen, dus de gedachte is aannemelijk dat meer dan de helft van die exoplaneten ook wel manen zal hebben – exomanen. Er wordt al jaren over gespeculeerd en nu lijkt er dan toch eindelijk één serieuze kandidaat te zijn gevonden. Het gaat om het systeem MOA-2011-BLG-262, reeds in 2011 ontdekt met behulp van de methode van microlensing. Bij gravitationele microlensing wordt een ster op de achtergrond in helderheid vergroot als er tussen de ster en de Aarde een ander object komt, in dit geval een planeet en een maan. Die zullen door hun gravitatie de lichtstralen van de ster afbuigen, zodat deze gebundeld en versterkt worden, waardoor de helderheid toeneemt. In het geval van MOA-2011-BLG-262 werd de helderheid van de ster eerst 70 keer zo lichtsterk, een uur later gevolgd door een iets kleinere toename. Een groep sterrenkundigen onder leiding van David Bennett (University of Notre Dame, Indiana, VS) denkt dat deze gebeurtenis kwam doordat een planeet die vier keer zo zwaar is als Jupiter en een daaromheen draaiende exomaan half zo groot als de aarde voor de ster langs trokken en deze door het lenseffect in lichtkracht versterkten. De planeet en maan bevinden zich op zo’n 1800 lichtjaar afstand –  zie hieronder een een impressie.

Credit: NASA

Er zijn echter twee problemen –  het zou eens niet waar zijn: ten eerste dat er helemaal geen ster in de buurt van MOA-2011-BLG-262 staat, het zijn dus een los in de Melkweg zwervende planeet en maan – iets wat vaker voorkomt. En ten tweede dat niet zeker is of het echt wel om een planeet plus maan gaat, er is een kans dat beiden veel verder weg dan die 1800  lichtjaar staan en dat het in werkelijkheid om een bruine dwergster gaat – een soort van mislukte ster – en een planeet ter grootte van Neptunus. Hier het wetenschappelijke artikel van Bennett en zijn groep over de mogelijke ontdekking van de allereerste exomaan. Bron: New Scientist.

Mobiele versie afsluiten