12 december 2019

Over de Shoemaker Near-Earth Objects Beurs en The Big Bang Theory

Momenteel zijn er zo een 25.000 bekende ‘Near Earth Objects’, asteroïden met een diameter van 140 meter of meer, welke binnen 7,6 miljoen kilometer van de aardbaan passeren. Hier kunnen exemplaren tussen zitten die potentieel een gevaar voor de aarde zijn. Deze 25.000 zijn ze nog lang niet allemaal en daarom schakelen de organisaties Planetary Society (intergouvernementeel en opgericht in 1980 door Carl Sagan) i.s.m. NASA’s Planetary Defense ook veel amateur astronomen in bij het traceren van deze asteroïden. Hiermee hoopt men de zoektocht naar potentieel gevaarlijke exemplaren te bespoedigen. Echter de apparatuur hiervoor is duur en amateur astronomen, die hun asteroïde ‘jacht’ vaak moeten combineren met hun baan, kunnen daarom bij de Planetary Society een Shoemaker NEO Grant* aanvragen voor financiële ondersteuning. Dit beurs programma is vernoemd naar Gene Shoemaker (1928-1997), pionier planetair geoloog en asteroïde/kometen expert.

Banen van bekende potentieel gevaarlijke asteroïden, met afmetingen van meer dan 140 meter (460 voet) en die binnen 7,6 miljoen kilometer van de aardbaan passeren. Credits; NASA / JPL Caltech

Tevens organiseert NASA’s Planetary Defense ook een tweejaarlijkse conferentie rond dit thema. Begin mei was het zover, toen kwamen er in Washington D.C. zo een 250 wetenschappers, ingenieurs en rampenexperts alsook gedelegeerden van ruimtevaartorganisaties van over heel de wereld bijeen voor deze conferentie. Er werd gesproken over de rapportage van de afdeling Science and Technology van het Witte Huis, waaruit bleek dat er inderdaad minstens 25.000 NEO’s in beeld zijn met diameters van 140 meter of meer en van de meesten is niet precies bekend waar ze zich bevinden. NASA hoofd Jim Bridenstine zei hierover op de conferentie; “We streven naar 90 procent asteroïde detectie met afmetingen van 140 meter of meer.” Bridenstine vervolgde; “Tot nu toe hebben we slechts ongeveer een derde kunnen detecteren.” Om de andere asteroïden op te sporen is een taak voornamelijk toebedeeld aan de professionele astronomische observatoria. Een bekend voorbeeld van zo een observatorium is de Pan-STARRS van de Universiteit van Hawaï,  LINEAR van het MIT, en het Catalina Sky Survey van de Universiteit van Arizona. Deze instellingen worden meestal gefinancierd en draaiende gehouden door deels overheid en privé fondsen en zijn cruciaal voor de planetaire defensie.

Echter al deze observaties van professionele telescopen zijn niet afdoende om geheel inzichtelijk te maken welke asteroïden er precies op een ramkoers met de aarde zijn en dus ook niet hoeveel er mogelijk een gevaar vormen. Ook is het lang niet altijd vast te stellen wat de aard is van het object, het kan bv een binaire asteroïde zijn, en wat zijn rotatiesnelheid is. Amateur astronomen spelen een zeer belangrijke rol voor extra informatie over deze nog niet getraceerde objecten. Vaak in bezit van zeer geavanceerde apparatuur is deze groep van astronomen erin geslaagd inmiddels om van een hobby een bonafide wetenschappelijke onderneming te maken. Deze astronomen sturen die gegevens door naar het Smithsonian Minor Planet Center, dat fungeert als een informatie uitwisselingscentrum voor wereldwijde waarnemingen van kleine hemellichamen. Groepen zoals NASA objectstudies nemen vervolgens meerdere MPC-waarnemingen en gebruiken deze om banen te berekenen, die informeren of een asteroïde de aarde al dan niet zou kunnen raken.

Gene Shoemaker, in Meteor Crater, Arizona. Planetair geoloog en naamgever aan de Planetary Society Shoemaker NEO Grants. Credits; USGS.

In 1997, lanceerde de Planetary Society het Shoemaker Near-Earth Object (NEO) Grant programma. De vereniging hoopte hiermee de astronomen een steun in de rug te geven. De beurs winnaars zijn amateur of semiprofessionele astronomen die helpen met het ontdekken, traceren en karakteriseren van deze NEO’s. In de afgelopen 22 jaar heeft men reeds 382.000 US dollar aan 41 astronomen toegekend, afkomstig uit 18 verschillende landen. Een van de voorwaarden is dat de astronomen het Minor Planet Center regelmatig rapporteren over hun bevindingen. Ieder jaar worden deze rapporten bekeken en gepost op de site van Planetary.org. De afgelopen decennia hebben de astronomen van alles gevonden, van binaire tot extreem zwak waarneembare asteroïden en hierbij springt NASA vaak ook bij met expertise. En nu maar hopen dat al deze inspanningen leiden tot het in kaart brengen van deze NEO’s opdat er in de toekomst geen big bang op aarde volgt. En over asteroïden en de big bang gesproken…Bronnen; Sky and Telescope, Planetary Society

*De beurzen, variëren van 5000 tot 12.000 US dollar, en opgeven kan tot 30 juli a.s. zie;http://www.planetary.org/blogs/bruce-betts/2019-call-shoemaker-neo-grants.html

 “Hmm, an asteroid, how common! It’s like the chickenfingers on the spacemenu,”  aldus bestempelde de natuurkundige Sheldon Cooper, hoofdrolspeler uit The Big Bang Theory serie, asteroïden als weinig spannend, toen hij zijn vriend de astrofysicus Raj Koothrappali ooit hielp met zijn werk, seizoen 9 afl. 12 The Sales Call Sublimation. Een asteroïde ‘gewoontjes’ noemen gezien ze veel voorkomen is niet zo vreemd maar gezien het bovenstaande toch wel mooi dat er zoveel enthousiaste astronomen zijn die ze in het oog houden. De BBT serie, ging in 2007 van start in Amerika en met 279 afleveringen de langstlopende comedyserie in de tv-geschiedenis, telt af naar de Grand Finale, A Big Bang Farewell, zaterdag 25 mei a.s. op Veronica, de allerlaatste uitzending over het leven van deze enigszins excentrieke maar o zo fascinerende wetenschappers en hun vriendenclub.

Raj en Sheldon BBT credits; Fandom

Speak Your Mind

*

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.