16 december 2017

Oeroude ‘mislukte sterren’ ontdekt

Bruine dwerg uit de dikke schijf

A brown dwarf from the thick-disk or halo is shown. Although astronomers observe these objects as they pass near to the solar system, they spend much of their time away from the busiest part of the Galaxy, and the Milky Way’s disk can be seen in the background.

Astronomen hebben twee extreem oude bruine dwergsterren gevonden. Beide objecten zijn zo’n 10 miljard jaar oud en daarmee de oudste bruine dwergen die bekend zijn. De wetenschappers denken dat beide objecten deel uitmaken van een enorme verborgen populatie van bruine dwergen.

Bruine dwergen zijn sterachtige objecten (‘mislukte sterren’) met een massa van 0,07 zonnemassa’s of lager. Deze objecten zijn te licht om aan waterstoffusie te doen, hoewel ze in hun jeugd wel aan deuteriumfusie doen (dat zeer snel is uitgeput). Vanaf dat moment koelen ze langzaam steeds verder af, tot temperaturen van zo’n 200 graden Celsius.

De leeftijd van de objecten kan worden afgeleid uit het “metaalgehalte” – de hoeveelheid elementen zwaarder dan waterstof en helium. De twee bruine dwergen bestaan vrijwel geheel uit waterstof en helium en moeten dus zeer oud zijn – minstens 10 miljard jaar.

De Melkweg bestaat uit drie delen: de dunne schijf, de dikke schijf en de halo. De dunne schijf wordt beschouwd als het jongste onderdeel van ons sterrenselsel en bevat zo’n 97 procent van alle sterren. Beide bruine dwergen behoren echter tot de dikke schijf. Astronomen schatten dat de dunne schijf zo’n 70 miljard bruine dwergen telt – het aantal bruine dwergen in de rest van de Melweg is onbekend.

Het feit dat nu twee relatief nabije bruine dwergen bekend zijn die tot de dikke schijf behoren, betekent dat de dikke schijf (en de halo) een enorm aantal bruine dwergen zou kunnen herbergen. Het zal een uitdaging worden om deze ook werkelijk te vinden – objecten uit de dikke schijf zijn veel ouder dan objecten uit de dunne schijf en oude bruine dwergen geven nauwelijks licht af.

Bron: Royal Astronomical Society

Laat wat van je horen

*