24 oktober 2017

Hete Neptunussen zijn grijs, niet blauw

helium planet

Uit onderzoek is gebleken dat heliumrijke planeten algemeen moeten zijn in het heelal. Het blijkt namelijk dat zogenaamde hete Neptunussen, planeten ter grootte van Neptunus op korte afstand van hun moederster, een deel van hun waterstof verliezen als gevolg van de verzengende omstandigheden van soms wel duizenden graden Celsius. Na zo’n tien miljard jaar zal het waterstof op zo’n planeet zijn weggekookt, terwijl het helium achterblijft en zich verzamelt tot een dikke deken. Als gevolg van die heliumdeken zal zo’n planeet een witgrijze kleur gaan krijgen.

Neptunus in ons zonnestelsel heeft, daarentegen, een diepe blauwe kleur. Dat komt doordat het methaan in z’n dampkring rood licht absorbeert, waardoor de planeet blauw kleurt. Toen wetenschappers gingen zoeken naar sporen van methaan in de warme Neptunus GJ 436b, bleek die planeet helemaal geen methaan te bevatten – maar wel koolstof. Dat is merkwaardig, want methaan bestaat uit een koolstofatoom plus vier waterstofatomen, en gasplaneten zouden altijd rijk aan waterstof moeten zijn.

De enige verklaring is dat het waterstof simpelweg uit de planeet is verdwenen, zodat er helemaal geen methaan kan ontstaan. In plaats daarvan zal het koolstof zich gaan binden met zuurstof tot koolmonoxide en dat is inderdaad gevonden in de dampkring van GJ 436b. Het is nu zaak om te bevestigen dat de planeet inderdaad rijk aan helium is, maar helium kan met de huidige technologie niet rechtstreeks gedetecteerd worden. Dat zal met de toekomstige James Webb Space Telescope wellicht w

Laat wat van je horen

*