Cassini heeft op Saturnus’ maan Titan ingrediënten van… plastic ontdekt!

Titan

Credit: NASA

Wetenschappers hebben met behulp van de Composite Infrared Spectrometer (CIRS) aan boord van de Cassini verkenner in de atmosfeer van Saturnus grootste maan Titan propeen ontdekt, een molecuul dat we op aarde heel goed kennen omdat het een belangrijk ingrediënt is voor… alledaags plastic! Propeen – ook wel bekend als propyleen – is een koolwaterstof, dat hier op aarde gewonnen wordt uit aardolie. CIRS meet het infrarood licht afkomstig van Saturnus en zijn manen en in de onderste delen van de atmosfeer van Titan blijkt een kleine hoeveelheid propeen te zijn gemeten. Vandaag is een wetenschappelijk artikel verschenen in het vakblad the Astrophysical Journal Letters en voor de geïnteresseerden is dat artikel hier te lezen. Plastic wordt gemaakt van lange aaneengeregen ketens van propeen, polypropeen genoemd. Eerder al waren door de Voyager 1 sonde na diens scheervlucht in 1980 langs Titan al verschillende andere koolwaterstoffen gevonden, zoals propaan – da’s dus wat anders dan propeen – en propyn. Propeen heeft een zwakker spectrografisch signaal dan deze koolwaterstoffen en daarom duurde het decennia voordat na de eerste ontdekking door Voyager propeen in de atmosfeer van Titan werd gevonden. Op de foto hierboven zie je Titan, gefotografeerd door Cassini in drie verschillende golflengten. Hieronder een molecuulmodel van propeen.

Credit: Ben Mills and Jynto – Wikipedia

Bron: NASA.