22 augustus 2017

“Binnen 20 jaar kunnen we naar Mars”

Curiosity ziet Mars

NASA en de private ruimtevaartsector zijn het met elkaar eens: binnen 20 jaar kan een bemande missie naar Mars plaatsvinden, ondanks de enorme uitdagingen. De grootste namen in de bemande ruimtevaart, waaronder Buzz Aldrin (de tweede mens op de maan), zullen de mogelijkheden gaan bespreken tijdens een driedaagse conferentie die vandaag van start gaat in Washington.

De hernieuwde interesse in de Rode Planeet heeft geleid tot allerlei initiatieven, waaronder het simpele voorstel om de astronauten op Mars achter te laten om de kosten te drukken. Het Amerikaanse publiek staat achter een bemande missie naar Mars, zo blijkt uit een poll van de non-profitorganisatie Explore Mars en de luchtvaartreus Boeing.

Van de ondervraagden verwacht 71 procent dat Mars rond 2033 gekoloniseerd zal zijn. Zo’n 75 procent van de ondervraagden is van mening dat het NASA-budget verdubbeld moet worden naar 1 procent van het federale budget, om zo een missie naar Mars te bekostigen. Om dit moment bedraagt het NASA-budget slechts 0,5 procent van het totale budget van de Amerikaanse regering. Tijdens de Apollo-missies was dit overigens zo’n 4 procent.

NASA-chef Charles Bolden heeft benadrukt dat een “bemande missie naar Mars prioriteit zou moeten hebben”. Helaas vormt de economische crisis een belangrijk obstakel voor z’n project.

“Als we vandaag beginnen, dan is het mogelijk om over 20 jaar op Mars te landen”, aldus G. Scott Hubbard van Stanford University, die vroeger het eerste hoofd van NASA’s Marsprogramma is geweest. “Er is geen wonder voor nodig, alleen maar geld en een doordacht actieplan om aan de bouwkundige uitdagingen te voldoen”.

Mars kernfusieraket

Om een gewicht van 30 of 40 ton naar de Rode Planeet te brengen – de geschatte hoeveelheid dat noodzakelijk is om een leefomgeving te bouwen – zal de grootste uitdaging zijn, samen met het bekende probleem om voldoende brandstof te vervoeren voor de terugreis, zo benadrukte Hubbard.

De Curiosity-rover had zeven nagelbijtende minuten nodig om z’n landing op Mars te voltooien – en Curiosity weegt slechts een ton. Het is daarom noodzakelijk om robotmissies uit te voeren om de technologie te testen, voordat we kunnen denken aan het zenden van mensen naar de Rode Planeet.

NASA is momenteel bezig met de ontwikkeling van het Space Launch System en de Orion-capsule voor verre ruimtereizen. Volgens Hubbard zou een kernfusie-motor ontwikkelt moeten worden voordat we naar Mars gaan, omdat de reisduur dan verkort zal worden naar drie maanden. Hierdoor is het stralingsrisico voor de astronauten minimaal, evenals de psychologische stress om langdurig in een kleine ruimte opgesloten te zitten.

Desondanks zijn de gevolgen van langdurige blootstelling aan straling op het menselijk lichaam onvoldoende bekend. Voordat we naar Mars kunnen, moeten we het kankerrisico op astronauten uitgebreid bestuderen, evenals de effecten op het centrale zenuwstelsel. De helft van de astronauten die naar het Internationale Ruimtestation ISS zijn geweest hebben namelijk last gekregen van o.a. een veranderend gezichtsvermogen en heftige hoofdpijn.

Andere lichamelijke uitdagingen, zoals een verminderde botdichtheid en spierzwakte, kunnen tegengegaan worden door lichamelijke trainingsarbeid. De derde grote uitdaging is van psychologische aard: langdurig opgesloten zitten in kleine ruimtes is niet voor iedereen weggelegd. Wetenschappers hebben “minimaal tien jaar nodig” om de risico’s te bepalen, voordat we kunnen denken aan een bemande reis naar Mars.

Manned mission to Mars

Bron: Physorg

Laat wat van je horen

*