23 oktober 2017

Nieuwe klap voor leefbaarheid exoplaneten bij rode dwergen

Nieuwe modellen van enorme uitbarstingen aan het oppervlak van sterren hebben nieuwe inzichten verschaft in de leefbaarheid van exoplaneten. Het gaat om een klasse van uitbarstingen die coronale massa-ejecties genoemd worden (CME’s) en die regelmatig voorkomen aan het oppervlak van onze moederster, de zon. Ze vormen een belangrijk onderdeel van het zogenaamde ruimteweer en kunnen verantwoordelijk zijn voor de massale uitval van satellieten en elektrische systemen op aarde.

Uit onderzoek is gebleken dat CME’s ook van groot belang zijn voor de leefbaarheid van rotsplaneten bij zwakke sterren van lage massa. Stel: je ontdekt een planeet met de massa van de aarde en op de juiste afstand om het bestaan van vloeibaar water mogelijk te maken. Nu is de moederster van zo’n planeet een zwakke rode dwergster, waardoor de planeet heel dichtbij moet staan om binnen de leefbare zone te blijven. Het gevolg laat zich raden: je voelt als planeet de CME’s dan extra hard aankomen!

Bovendien hebben rode dwergen een krachtiger magnetisch veld dan zonachtige sterren, waardoor de CME’s uit zichzelf al extra krachtig zijn. Wat zijn de gevolgen voor de leefbaarheid van de planeten? Nou, die zijn niet best: de planeten moeten een krachtig magnetisch veld produceren om zich te weren tegen dit geweld.

Nu heeft een nieuw computermodel uitgewezen dat de situatie nog zorgelijker is: veel CME’s komen terecht in de zogenaamde Astrophysical Current Sheet, alwaar ze ingevangen worden. Als de CME dan op ramkoers met een planeet ligt, dan zal het magnetische veld van die planeet 10.000 keer sterker moeten zijn dan het aardmagnetisch veld om de negatieve effecten te mitigeren.

Dat betekent dat de kans op leefbare planeten bij rode dwergen nog verder is afgenomen. Wordt het niet tijd om de focus te verplaatsen van rode dwergen naar zonachtige sterren op het gebied van buitenaards leven? Het begint er steeds meer op te lijken!

Bron: Royal Astronomical Society

Laat wat van je horen

*