20 oktober 2017

Inactieve kometen uit Oortwolk bestudeerd

Oort Comets
Met de Pan-STARRS telescoop op Hawaii zijn twee bijzondere kometen ontdekt die afkomstig lijken te zijn uit de Oortwolk, maar die nauwelijks activiteit vertonen. De Oortwolk, waarvan het bestaan in 1950 werd gesuggereerd door de Nederlandse astronoom Jan Hendrik Oort, is een grote, min of meer bolvormige wolk van triljoenen kleine komeetkernen op grote afstand rond de zon. Door zwaartekrachtsstoringen kan zo’n Oortwolk-object in een extreem langgerekte baan terechtkomen waarbij hij door de binnendelen van het zonnestelsel beweegt.

De twee kometen, C/2013 P2 en C/2014 S3, vertonen echter niet de activiteit die je van ‘verse’ kometen zou verwachten. Ook tijdens hun dichtste nadering van de zon ontwikkelde zich in beide gevallen vrijwel geen komeetstaart. Zo’n staart bestaat uit gas- en stofdeeltjes die aan het oppervlak van een komeet vrijkomen wanneer het ijs onder invloed van de zonnewarmte verdampt.

Met de Gemini North-telescoop en de Canada-France-Hawaii Telescope op Mauna Kea zijn de twee ongewone kometen gedetailleerd bestudeerd. C/2013 P2 blijkt een extreem rood oppervlak te hebben, mogelijk doordat de komeetkern bedekt is door een laag van organische bestanddelen, ontstaan onder invloed van miljarden jaren blootstelling aan kosmische straling. Oort voorspelde al dat de objecten in ‘zijn’ wolk zo’n korst zouden kunnen vertonen, die dan bij de allereerste passage van de zon (deels) zou verdampen.

C/2014 S3 is juist veel blauwer dan verwacht, en vertoont qua oppervlakte-eigenschappen veel overeenkomsten met rotsachtige planeto

Laat wat van je horen

*